Viola Smith : la plus ancienne femme percussionniste du monde


La percussionniste pionnière Viola Smith est décédée le 21 octobre 2020 à l'âge de 107 ans, quelques semaines avant son 108e anniversaire. Elle est peut-être la batteuse de jazz la plus célèbre dont nous n'avons pas assez entendu parler.

Viola Smith a joué avec l'orchestre symphonique de la NBC, s'est produite pour l'inauguration du président américain Harry Truman en 1949 et a joué dans le Kit-Kat Band, lors de la première édition de Broadway du Cabaret en 1966-70.

Viola Smith : ses origines

Viola Schmitz est née à Mount Calvary, Wisconsin, en 1912. Elle a commencé à jouer de la batterie dans les années 1920 avec l'orchestre de sa famille, les Schmitz Sisters Family Orchestra (plus tard les Smith Sisters Orchestra).

smith sisters orchestra
Smith Sisters Orchestra

Les étés étaient consacrés à des tournées avec des orchestres de swing professionnels.

Viola a déclaré dans un interview en 2017 :

« … Nous étions dix sœurs et frères, mais nous n’étions que huit dans l'orchestre.

Nous jouions toutes du piano, nous avions deux pianos et un orgue à la maison, mes deux frères s'exerçaient au piano et ont entendu mon père dire un jour, qu'il allait avoir un orchestre composé uniquement de filles.

Quand ils ont entendu cela, c'était la fin des répétitions [pour eux], plus de piano du tout à partir de ce moment-là ! … »

C’est le père de cette famille qui avait organisé et géré cette formation. Viola Smith raconte à ce sujet l’anecdote suivante :

« … "Je n'aurais pas pu rêver mieux, j'étais la sixième [fille]. Les plus âgées ont reçu des instruments comme le piano et le violon, puis le saxophone et ensuite la trompette et le trombone.

Mon père m'a dit : "Maintenant, il nous faut un batteur !". Dieu merci, c'était moi." … »

viola smith et ses sœurs
Viola Smith avec ses sœurs en concert

Viola Smith et son apprentissage de la batterie

« … "Nous avions un cousin germain qui était batteur professionnel et qui habitait tout près, c'est donc lui qui m'a aidé à commencer à jouer de la batterie.

Mais au cours de nos premiers voyages, nous jouions dans les théâtres. Là, il y avait des batteurs dans la fosse, je prenais des leçons et je les payais. Chaque réservation durait une semaine et je recevais mes leçons de ces batteurs" … »

Viola travaillait constamment la batterie. Elle passait une grande partie de son temps libre à étudier avec des percussionnistes célèbres, tels que Saul Goodman de la Juilliard School de New York, avec qui elle apprenait notamment à jouer les timbales.

Karl Glassman, de l'orchestre symphonique de la NBC, et le célèbre batteur de swing Cozy Cole ont également été des mentors pour Viola.

Dans le cadre de ses "études", elle a perfectionné ses talents de percussionniste pour créer des numéros spéciaux de showstopping.

Viola Smith : showstopping
Viola Smith en faisant des solos de batterie (showstopping)

Viola Smith et sa carrière professionnel de percussionniste

À partir de 1925, les Smith Sisters ont fait des tournées dans le célèbre réseau RKO (Radio-Keith-Orpheum). Elles partagent l'affiche avec un trio de chanteurs peu connu, les Andrews Sisters, qui connaîtra son heure de gloire en 1937.

En 1934, Viola présentait un big band féminin de dix-huit musiciennes dans le cadre de l'émission « Original Amateur Hour » du major Bowes, qui a débuté à la radio de New York et a été diffusée sur la radio CBS.

En 1940, Viola avait acquis suffisamment de notoriété personnelle pour figurer dans le numéro du 24 février du magazine Billboard, avec sa batterie.

viola smith magazine billboard
Magazine Billboard

À cette époque, avec sa sœur Mildred, elle a créé un groupe très populaire et acclamé, Les Coquettes.

Viola Smith avec Les Coquettes

Le groupe a connu un succès exceptionnel et a été souvent salué comme le seul rival de l'orchestre féminin Hour of Charm de Phil Spitalny, qui était très populaire.

Les Coquettes se dissolvent en 1941, et au printemps 1942, Viola accepte l'invitation de Phil Spitalny à rejoindre son célèbre orchestre. La promotion mettait l'accent à la fois sur le style glamour et sur la substance musicale.

phil spitalny et viola smith
Viola Smith et Phil Spitalny

Le style propre à Spitalny s'intéressait à un répertoire semi-classique, avec des compositions de membres reflétant les musiciennes "féminines et innocentes".

Ce style a apporté au groupe un grand succès. Tellement de succès, en fait, qu'il fut l'un des rares orchestres de filles à enregistrer et à apparaître dans des films.

Elle s’est produite avec le NBC Symphony Orchestra ainsi qu'avec le National Symphony Orchestra avec lequel Viola enregistre les bandes sonores des films When Johnny Comes Marching Home et Here Come the Co-Eds, avec Abbott & Costello.

Extrait du film : Here Come The Co-Eds 1945

Son succès continu l'a également amenée à se produire avec des artistes comme Ella Fitzgerald et Chick Webb, ainsi qu'à l'investiture du 33e président des États-Unis, Harry Truman, en 1949.

Elle a notamment interprété à la batterie le morceau Mary Had a Little Lamb, qu'elle décrit comme « un spectacle très populaire, avec des lancers de bâtons et des pirouettes pour donner davantage de rythme ».

Viola est resté avec l'orchestre Hour of Charm pendant plus de treize ans, jusqu'à ce que le groupe se dissolve en 1954. Elle a poursuivi sa carrière de batteuse, travaillant d'abord en solo, Viola & Her Seventeen Drums.

Plus tard, de 1966 à 1970, elle a joué dans la production Broadway de Cabaret, jouant de la batterie dans le groupe féminin Kit Kat Klub.

Viola Smith avec Kit Kat Klub

Viola a bouleversé les stéréotypes de "girl drummer" et a laissé une marque indélébile sur la communauté des percussionnistes. Elle a reçu un appui de la marque Zildjian, Ludwig et WFL Drum Co.

La musique pendant la Seconde Guerre Mondiale

Il est bien connu que pendant la Seconde Guerre mondiale, lorsque les rangs des populaires big bands masculins du pays ont été réduits par l'appel aux armes, leurs places dans l'industrie ont étaient remplacées par des femmes.  

Au début de la Seconde Guerre mondiale, une nation au cœur lourd avait besoin de se libérer, de s'évader et d'établir des contacts interpersonnels, ce que la musique et la danse pouvaient lui apporter.

Au même moment, l'Amérique connaissait une période de dichotomies sans précédent : opportunités et obstacles, restrictions et mobilité, unité et séparation. Au milieu des vagues de patriotisme, les perceptions de la différence entre les hommes et les femmes étaient prêtes à changer et à cesser.

Les musiciennes étaient prêtes à faire face à ces changements. C’est ainsi qu’une percussionniste et batteuse accomplie, forte de dix-sept ans d'expérience, a donné le ton.

Viola Smith était dotée d'un talent incroyable, d'un génie musical et d'une âme chaleureuse. Elle les a tous exploités pour acquérir une renommée et une puissance créatrice sans précédent pendant les années de guerre.

Quelques semaines à peine après l'attaque de Pearl Harbor, Viola a écrit le désormais célèbre article "Give Girl Musicians A Break !" pour le magazine Down Beat.

article journal Viola Smith
Article : "Give Girl Musicians a Break"

En matière d'écriture, Viola n'a pas hésité à dire :

« …Pourquoi ne pas laisser les filles jouer dans les big bands ? En ces temps d'urgence nationale, de nombreux instrumentistes vedettes des grands groupes sont recrutés.

Au lieu de les remplacer par des talents peut être médiocres, pourquoi ne pas laisser certaines excellentes femmes musiciennes du pays prendre leur place ?

Je connais personnellement au moins une douzaine de jeunes filles musiciennes qui sont qualifiées pour occuper une place dans la section de n'importe quel orchestre professionnel que vous pouvez nommer… » 

C'est le bruit de fond entendu dans le monde entier, remettant en question les perceptions sur les véritables capacités des musiciennes qui étaient évidentes dans des commentaires publics comme "Vous jouez bien… pour une fille.".

Elle a poursuivi dans l’article : « …Nous, les filles, avons autant d'endurance que les hommes. Il y a beaucoup de filles trompettistes, de filles saxophonistes et de filles percussionnistes qui peuvent supporter le poids des longues tournées et des coups d'un soir exigeants.

Les filles d'aujourd'hui ne sont pas les créatures impuissantes d'une génération précédente … »

« …De plus, il y a des filles musiciennes qui sont autant les maîtres de leurs instruments que les hommes musiciens. Elles savent improviser ; leurs solos sont bien définis et suscitent la réflexion, et font preuve d'une imagination sans limite … »

« … L'idée que les filles ne puissent jouer que légitimement est désormais un mythe usé. Il y a des "hep girls" qui peuvent s'asseoir dans n'importe quelle jam session et se débrouiller seules ... »

Viola a terminé son article par une provocation magistralement simple, en demandant aux chefs d'orchestre « Réfléchissez, les gars ».

Viola Smith et ses 100 ans

Viola Smith interview

Viola a continué à jouer bien après son 100e anniversaire dans sa dernière ville natale de Costa Mesa, en Californie, ainsi qu'au sein du Forever Young Band : le plus ancien groupe d'artistes professionnels d'Amérique.

Viola Smith à l'âge de 102 ans

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